瀕死恆星編織的宇宙蛛網
台北天文科學教育館 天文速報 2004/05/15

圖為哈伯太空望遠鏡在 1999 年三月十七日所拍攝一顆瀕死恆星 HD 44179 周圍所環繞的蛛網狀星雲。
哈伯太空望遠鏡在 1999 年三月十七日所拍攝一顆瀕死恆星 HD 44179 周圍所環繞的蛛網狀星雲。

這個銀河系中最奇特的星雲又稱為紅方星雲,因為在望遠鏡影像中,它呈現出紅色的矩形結構。但因大氣的干擾,天文學家從地面觀測受到諸多限制,而哈伯望遠鏡的影像則讓天文學家看到了此星雲不為人知的一些新特性。

哈伯望遠鏡的影像顯示,紅方星雲並非矩形,實際上它呈現出一種 X 形的結構,主要是從恆星兩極噴出的氣體和塵埃所構成形成了類似於將兩個冰淇淋筒尖端接在一起的形狀,再加上星體周圍呈現的階梯狀結構,使整個星雲外觀有如一張蛛網,在星雲中可謂是絕無僅有。

在星雲中心的恆星與太陽差不多,不過它已經走到了生命的終點。其外層物質在 14000 年前開始迸離成星雲,恆星則會變得越來越小越、越熱,最後輻射出強烈的紫外光輻射,使星雲中的氣體游離發光,屆時,紅方星雲將變成一個典型的行星狀星雲。

不過目前此恆星的溫度還不夠高,因此星雲中的氣體不會發光,靠著反射恆星發出的光而被看見。此外星雲中部分混合著塵埃的氣體分子會輻射紅光,使星雲呈紅色,天文學家目前還無法確定到底是何種氣體分子發出紅光,有可能是從恆星噴出的碳氫化合物。

天文學家還從哈伯望遠鏡的高解析度影像中發現,恆星前方橫亙一條暗帶,據推測可能是星體周圍濃密塵埃盤的投影,由於塵埃盤很厚,所以我們並不能直接看到後方的星光,而是盤中塵埃散射的星光。天文學家還發現該星雲的核心部分實際上是一組雙星,以 10.5 個月的週期互繞,也正因雙星的作用,產生了這道濃厚的塵埃盤,使沿著與塵埃盤垂直方向噴出的星雲,外型呈現中央細,兩端寬的雙漏斗狀。因為每次噴發的氣體與塵埃量逐次增加,也使星雲呈現層次。

紅方星雲是在 1970 年代以火箭探測紅外輻射源時所發現,位於麒麟座距離地球約 2300 光年處。處於塵埃中的恆星經常是強烈的紅外輻射源,因為陳安塵埃被恆星加熱後便會輻射出紅外光。紅方星雲之名則是 1973 年天文學家 Martin Cohen 與 Mike MerrillStudies 以地面望遠鏡觀測 HD 44179 時所賦予的名稱。 

參考資料來源:Dying Star Spins a Spiderweb